Bijna 15.000 stappers op de kerstwandelingen van Merksplas en Zondereigen.

​

Het is moeilijk bescheiden te blijven als het kerstparcours zoveel wandelaars op de been brengt. De vrijwilligers van Toerisme Merksplas, geflankeerd door de vrienden van de kerststallen zijn dan ook vol lof over deze vijftiende editie. Het was uitstekend wandelweer, overwegend droog met soms een streepje zon. Het parcours lag er perfect bij en nodigde uit om de wandelschoenen aan te trekken. Bijna 15.000 actievelingen op de been krijgen, we vermoeden dat de top nu bereikt is.

Tussen de puur Kempische kerststallen is Toerisme Merksplas er in geslaagd om twee te combineren wandelingen uit te zetten over bos- en veldwegen. Wij volgden de rode kerstlus van bij de kerststal op het Kerkplein, meerdere groepen wandelaars verzamelen er. Bij Jen Verhoeven mogen we reeds over d’ en akker. De wandelbrug over de Goorloop brengt ons naar het Carons Hofke, de roots van Merksplas, ooit een motteburcht later het pastorijhof, met vijvers en snoekengracht. Jef Pelckmans heeft hier een groepje nordics opgezet, knap gedaan.  Door de vallei van de Mark naar het Graafsbos, ooit ‘des Heeren Graven Bosschen’. De nieuwe wandeldoorsteken zijn verrassend en mooi, dat horen we ook van de andere wandelaars. 

Efkes een versterkertje bij d’ en Bosklapper, waar het vollen bak is en dan bij de zusters in ’t Koffiepotje. Bij de kerststal van ’t Zwart Goor kunnen we bij de vele andere boomschijfjes, een kerst- of nieuwjaarswens ophangen tussen de kerstversieringen. We wandelen verder door dit landschapspark naar de vijver met het voormalig badhuis, nieuwkomers staan efkes stil, wat een panorama. En dan de keuze tussen de linker en rechteroever om langs een landweg de Berkelaar te bereiken. Wij stappen over het Vonderke, het oude voetpad naar het dorp met zicht op de kerktoren. Bij de kerststal is het druk, wij zoeken het kindeke dat ons opwacht in de kribbe. De herders hebben er kerstlammetjes  bijgezet en Lotje de ezel staat op wacht. De kribbehut nodigt uit voor nog meer versterkertjes, die hebben we verdiend.

​

De groene lus starten we bij de kerststal van Zondereigen. Het startbord laat ons de  keuze tussen 8 of 14 km. We gaan voor de grote omloop, naar het noorden tot bij de dodendraad, een replica van de eerste wereldoorlog. Daar nemen we het wandelpad door de grensvallei van het Merkske, een betoverend landschap met vlonderpad over de natte beemden. Langs Ginhoven, hier wonen de nazaten van de ‘Viking Gelmel’, een verwijzing vinden we bij de Vossenberg, van oorsprong een motteburcht met een opper- en neerhof. Een mooi en droog wandelpad met bruggetje over de Noordermark en dan door het Heycant bos naar hoeveijs Vaneleke, waar ook een kerststalletje is opgezet. Via de bossen bij het Egelspad en Strikkeven komen we bij het Graafsbos, waar we weer passeren bij Suske, d’ en Bosklapper, die altijd paraat is. Bij ’t Zwart Goor schrijven we weer een kerstwens. We passeren een open bosstrook, hier laat Natuurpunt binnenkort een heidegebied aanleggen. Bij de dorpsgemeenschap van Widar is de boerderij Landvidi te bezoeken, efkes verpozen bij een tas koffie en de proevertjes van eigen maak. En dan verder langs het Moer en de Moermolen, alleen de romp staat nog overeind. Van ver zien we de kerktoren van Zondereigen boven de velden uitsteken. Bij ’t Schuttershof kun je niet voorbij lopen vooraleer af te zakken naar de kribbehut aan de kerststal. We hebben bij de start reeds uitvoerig de stal bewonderd met zijn moderne nieuwe beelden, gemaakt door vlijtige kunstenaars uit de vriendenkring van de kerststal. Ook voor de grote kerstwandeling, de rode en groene lus met een afstand van 24 km is er veel belangstelling, er een ganse dag op uittrekken in de natuur, een uitdaging voor echte stappers.

Van heinde en verre zijn ze gekomen, van Putte, Dendermonde, Zele, Puttershoek bij Dordrecht in Zuid-Holland. Met nieuwjaar waren er zelfs Pieter, Marjan, Leo en Inez uit Rotterdam. De meeste wandelaars komen uit de Kempen, maar ook en vooral net over de landsgrens, de regio tussen Breda en Tilburg, zoals Ulvenhout, Chaam, Alphen, Gilze en Rijen! Kwamen ze af op de volkstelling van keizer Augustus, en volgden ze Jozef en Maria op hun weg naar het Convent van Bethlehem op ’t Zwart Goor, om er te ontdekken dat een nieuwe koning geboren was, Jezus van Nazareth! 

​

Het elektronisch oog bij de Bosklappershut telde een totaal van 14.627 wandelaars. De kerstlichtjestocht met 176 kids en ouders brengt het totaal op 14.803. Dit overtreft de vorige jaren die afklokten op meer dan 12.000. De week tussen kerst en nieuwjaar noteerden we 8289 kerstwandelaars, zondag 30 december was de topdag en stopte de dagteller op 1878, gevolgd door tweede kerstdag met 1697 stappers. Zelfs met kerstdag waren er 993 op post. Op de regendag van 21 december kwamen er maar 67 opdagen, en op eindejaar 103. Bij de stopplaatsen aan de kribbehutten of bij d’ en Bosklapper worden vaak vroegere vrienden of kennissen ontmoet, dat maakt de gezelligheid compleet. 

De Bosklappershut kan je uiteraard niet meer wegdenken, een perfecte ligging tussen de kerststal van ’t Zwart Goor en het Graafsbos, passage bij  Suske d’ en Bosklapper, die zoals de voorgaande jaren iedere ochtend de wintervuren komt aansteken. Hij zet de warme dranken klaar voor de vroege passanten en sluit ’s avonds de debatten. In een beurtrol zet Toerisme Merksplas een dertigtal vrijwilligers in om de bezoekers van dranken te voorzien. Volgens de planning tot 16 uur maar regelmatig loopt het uit, de late vogels trekken dan verder door de duisternis. Een kerstcafé in open lucht, iedereen wil hier zijn verhaal kwijt bij de warme gloed van het wintervuur, of luistert naar de  muzikale deuntjes van Jef Van Dijck op zijn synthesizer. 

Brand aan de kerststal van Zondereigen. Tijdens de nacht van oud naar het nieuwe jaar is er brand uitgebroken in de kerststal, vermoedelijk door een verdwaalde vuurwerkpijl. Gelukkig waren buurtbewoners er snel bij om de dieren te bevrijden, onder meer de ezel, schapen, kippen en duiven. Ook de nieuwe beelden, gemaakt voor de jubileumeditie kon men net op tijd uit brandende stal halen. Brandschade was er vooral aan het dakgebinte met het stro. De dakpanelen dienen allemaal vervangen te worden. De Vrienden van de kerststal waren aangeslagen maar reageerden formeel ‘We geven niet op en volgend jaar staat de kerststal er opnieuw’. De kribbehut liep geen schade op en werd verder opengehouden uit respect voor de talrijke wandelaars en bezoekers. 

Kerstlichtjestocht. Op 2de kerstdag was er de 22ste kerstlichtjestocht. Om 18 uur vertrokken 176 deelnemers aan de kindertocht. Begeleid door politie en toezichters Frank en Mayke stapten ze veilig door het centrum. In het Carons Hofke werd in het donker een pirouette gemaakt met kerstlichtjes, vervolgens slingerend over de voetpaden van de Kern Lindendijk. En nog een afsluiter aan de kerststal met snoepjes van de kerstman. Voor de grote kersttocht werden 85 personen ingeschreven. Voorafgegaan door Schepenen Kris en Frans trokken ze in alle stilte door de duisternis van het Graafsbos. Bij de kerstverlichting werd een versterkertje genomen bij de Bosklappershut. Langs de kerststal van ’t Zwart Goor en dan oppassen voor de passage langs de vijver, bij aankomst bleek er niemand vermist. Iedereen kreeg nog nog een drankje in zaal ‘de Marc/kt’.

​

Een dankwoord aan de Vrienden van de Kerststal die de prachtigste kerststallen opzetten van de Kempen en de talrijke bezoekers ontvangen, liefst voor de 55ste keer in Merksplas, de 20ste in Zondereigen en 21ste door de gasten van ’t Zwart Goor. Voor hun de bediening bij de kribbehutten en in het Koffiepotje. Ook voor het enthousiasme van de gasten van Widar en hun toffe medewerking. Aan de groep van Toerisme die weer een prachtige kerstfolder uitbrachten en een schitterende promotie brengen voor Merksplas en Baarle. Aan de parcoursbouwer, de afpijlers en Dirk Verheyen die zorgden voor een perfecte signalisatie en dagelijkse controle. Aan de grote groep dienders in de Bosklappershut en natuurlijk aan d’ en bosklapper Suske en zijn Paula. Aan het Bestuur van de gemeente  Merksplas en diensten, voor de promotie en ondersteuning bij de opbouw van de kerststal en de wandelingen. Aan het Agentschap van Natuur en Bos (ANB) die toelating verleenden om nieuwe wandelstroken te gebruiken. 

Sociale donatie: Van de opbrengst aan de Bosklappershut wordt een bedrag van 6.000 € geschonken aan het Dienst en Verzorgingscentrum (DVC) van het Zwart Goor. Het DVC biedt opvang en ondersteuning aan een 300-tal personen met een beperking en dat op verschillende locaties in de Kempen. Ook de Vrienden van de Kerststal geven een donatie aan een sociaal project. Bedankt kerstwandelaars, jullie hebben bijgedragen tot deze unieke happening, de kerstwandelingen van Merksplas ¨’t Zwart Goor en Zondereigen.

​

Bedankt kerstwandelaars, jullie hebben bijgedragen tot deze unieke happening, de kerstwandelingen van Merksplas ¨’t Zwart Goor en Zondereigen.

Toerisme Merksplas heeft een nieuwe website in gebruik, www.kerstwandelingen.be. Hier vind je informatie en foto’s. We gaan alvast aan het werk en nodigen iedereen uit op onze volgende kerstwandelingen van 15.12.2019 tot 6.01.2020.

K.V.